Paradis fiscaux

Les paradis fiscaux sont des juridictions, y compris des villes, des États ou des pays, qui accordent un traitement fiscal favorable pouvant bénéficier aux non-résidents. Ils attirent les délocalisations de transactions économiques sur leur territoire en appliquant des taux d'imposition nuls ou minimaux. Ils accueillent généralement toute une série de prestataires de services financiers. De nombreux paradis fiscaux sont également des juridictions secrètes.

Ils sont répartis dans le monde entier, dont un bon nombre sont de minuscules îles et des poids légers politiques en soi. Pourtant, elles détiennent un tel pouvoir financier et politique que pendant plus d'une décennie d'intense attention mondiale à leur égard, à la suite de la crise financière de 2007-2008 qui a révélé leur rôle dans sa précipitation, peu de dommages leur ont été causés.

Leur rôle est essentiel pour la stabilité financière et politique mondiale, plus que ce qui est communément admis ou compris. 

Historique des paradis fiscaux

Un paradis fiscal doté de lois strictes en matière de secret peut servir à protéger les droits individuels contre un État abusif ou instable. Cette question est apparue en Europe au cours de la période qui a suivi la Première Guerre mondiale, lorsque le parti nazi a commencé sa campagne de discrimination contre "les Juifs et autres ennemis de l'État".

La Suisse avait déjà commencé à acquérir une réputation de paradis fiscal pour les riches capitalistes européens qui faisaient fortune pendant la reprise de l'Europe après la Première Guerre mondiale. Une partie de cette réputation remonte à des siècles, au Moyen-Âge, où des hommes libres suisses obstinés, avec leurs formations de piques meurtrières, se sont montrés très résistants aux déplacements constants de frontières engendrés par les ambitieuses maisons royales d'Europe. Cependant, l'ère industrielle a rendu les banques fiables vraiment indispensables, la richesse monétaire éclipsant l'importance des biens matériels comme la propriété foncière. Le nombre important de morts et de destructions de la Grande Guerre a également accéléré la montée des capitalistes en herbe. Ainsi, les conditions étaient réunies pour que la Suisse devienne le centre du monde financier.

Les industriels n'étaient pas les seuls membres de la société à s'enrichir à cette époque : les politiciens, les propriétaires de journaux, les juges et d'autres personnalités publiques se sont retrouvés à faire de grosses fortunes grâce aux pots-de-vin des capitalistes (comme ceux de l'industrie de la défense, surtout lorsque la course à l'armement et la construction militaire de l'Europe ont commencé sérieusement). 

De plus en plus, ces hommes fortunés choisissent de cacher leurs gains dans des banques suisses, pour éviter de payer des impôts à une époque où l'imposition progressive des revenus devient la méthode de choix pour financer les gouvernements. Dégoûté par cette pratique, un membre du Parlement français a lancé un scandale public en citant les noms d'éminents citoyens français qui cachaient leur fortune dans des banques suisses. Il a ridiculisé son Français en le qualifiant de peu patriote et a déclaré qu'ils "ignorent probablement que l'argent qu'ils déposent à l'étranger est prêté par la Suisse à l'Allemagne". 

Une loi, intitulée Loi fédérale sur les banques et les caisses d'épargne (aujourd'hui généralement appelée loi bancaire de 1934), a été adoptée par le législateur suisse. Cependant, pendant cette période, le parti nazi allemand a commencé à faire pression, en public et en privé, sur les tribunaux et les banques suisses pour qu'ils fournissent des informations sur les comptes des citoyens juifs d'Allemagne. Outre le fait de remplir les poches des responsables du parti, la saisie ou le gel des comptes (ou la menace de saisie) était une mesure préventive des autorités nazies visant à empêcher les Juifs de fuir l'Allemagne en masse. Ces actions ont provoqué des réactions très négatives dans toute l'Europe : l'Allemagne n'était pas le seul État à subir (ou à lutter pour empêcher) un changement de régime. 

Tant la classe naissante des riches industriels que la vieille aristocratie avaient des raisons de craindre que leurs fortunes familiales, parfois acquises sur plusieurs générations, ne disparaissent si des groupes socialistes ou fascistes radicaux prenaient les rênes du gouvernement. Cette crainte fondée a donné lieu à une modification de la loi, qui a essentiellement codifié le secret dans le secteur bancaire suisse.

La loi prévoyait des sanctions pénales sévères en cas d'infraction et empêchait les banques de communiquer des informations sur les comptes et leurs propriétaires à des tiers, y compris aux gouvernements étrangers et à leurs services fiscaux. Les juges suisses pouvaient délivrer des citations à comparaître pour forcer la divulgation dans des affaires pénales graves, mais avant 2012, lorsque les lois sur le secret ont été modifiées à la suite d'une pression énorme du ministère de la justice des États-Unis et de l'OCDE, ces citations à comparaître n'étaient généralement utilisées que dans les cas de blanchiment d'argent de la drogue ou de financement du terrorisme, des crimes qui présentent un intérêt immédiat et impérieux pour l'ensemble de la communauté internationale.

Les paradis fiscaux : Refuge pour la richesse mondiale

Dans l'une des premières études sur le sujet, Tax Havens : How Globalization Really Works (2010), le professeur Ronen Palan de l'université de Birmingham et ses co-auteurs, Richard Murphy et Christian Chavagneux, ont décrit les paradis fiscaux comme "des juridictions qui créent délibérément une législation pour faciliter les transactions entreprises par des personnes qui ne sont pas résidentes dans leur domaine dans le but d'éviter l'imposition et/ou la réglementation, qu'elles facilitent en fournissant un voile de secret légalement soutenu pour obscurcir les bénéficiaires de ces transactions".

L'Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE) définit un paradis fiscal au sens classique du terme comme "un pays qui impose un impôt faible ou nul et qui est utilisé par des sociétés pour éviter l'impôt qui serait autrement dû dans un pays à forte imposition". Elle énumère trois caractéristiques essentielles d'un paradis fiscal : (a) l'absence d'impôt ou un impôt minime (b) l'absence d'échange effectif d'informations et (c) le manque de transparence de leurs dispositions législatives, juridiques ou administratives.

Combien de paradis fiscaux existent dans le monde ?

Palan et al ont présenté "une liste de listes" préparées au cours des 30 dernières années, y compris celles de l'OCDE et du Fonds monétaire international (FMI). Elle contient les noms de 91 juridictions.

Une autre autorité sur le sujet, l'ancien économiste en chef de McKinsey & Co, James Henry, a estimé le nombre à plus de 90 en 2016. Lorsqu'il s'est penché pour la première fois sur les juridictions secrètes (autre terme pour les paradis fiscaux) en 1985, il n'y en avait que 10 à 15 importantes : dans les îles anglo-normandes, les Caraïbes et la Suisse - ce qui reflète "la croissance pure et exubérante" de ces juridictions.

Certains de ces paradis fiscaux portent des noms familiers : Suisse, Pays-Bas, Irlande, Singapour, Hong Kong, Luxembourg, îles Caïmans, îles Vierges britanniques, Bermudes, Chypre, Maurice, Panama, etc.

Le 18 février 2020, le Réseau pour la justice fiscale (TJN), un réseau international qui a fait un travail de pionnier et qui reste l'organisme le plus crédible dans le domaine de la recherche et de la défense des intérêts des paradis fiscaux, a publié son dernier indice du secret financier (FSI2020). Il contient les noms de 133 juridictions.

Les îles Caïmans sont en tête de liste, suivies par les États-Unis, la Suisse, Hong Kong, Singapour et d'autres.

Le FSI classe les pays/juridictions en fonction de la manière dont leurs réglementations juridiques et financières permettent à de riches individus et entités de "cacher et blanchir de l'argent extrait du monde entier" depuis plus d'une décennie. Il utilise l'expression "juridiction du secret" comme alternative au terme "paradis fiscal" pour décrire ceux "qui utilisent le secret pour attirer des flux financiers illicites et illégitimes ou abusifs" en utilisant une méthodologie développée par le FMI en 2007.

Le secret financier en est la clé, car les particuliers et les entreprises ne pourraient pas bénéficier d'avantages fiscaux ou d'arbitrage (puisque les paradis fiscaux n'offrent pas ou peu d'impôts) si le secret ne les protège pas de leur découverte.

Une mise en garde s'impose. Un rang plus élevé au sein du FSI ne signifie pas nécessairement qu'une juridiction est plus secrète, mais plutôt « que la juridiction joue un rôle plus important au niveau mondial en permettant le secret bancaire, la propriété anonyme de sociétés écrans, la propriété anonyme de biens immobiliers ou d'autres formes de secret financier, qui à leur tour permettent le blanchiment d'argent, l'évasion fiscale et d'énormes concentrations offshore de richesses non taxées. » Le secret financier est renforcé aux États-Unis, au Royaume-Uni et aux îles Caïmans

La bonne nouvelle est que le FSI2020 a vu une amélioration globale de son score en matière de secret par rapport au FSI2018 en raison des "récentes réformes en matière de transparence". En moyenne, les pays de l'indice ont réduit de 7 % leur contribution au secret financier mondial. La Suisse a réduit son score de secret de 12 % et est passée de la première place de l'IFS 2018 à la troisième place.

La mauvaise nouvelle est que les États-Unis, le Royaume-Uni et les îles Caïmans ont augmenté la leur : les États-Unis de 15% et ont conservé leur position de numéro 2 ; le Royaume-Uni de 26% et est passé de la 23ème à la 12ème place et les îles Caïmans de 24% et sont passées de la 3ème à la 1ère place.

Singapour (5e place), Maurice (51e place) et les Pays-Bas (8e place) sont les trois premières destinations par lesquelles transitent plus de 50 % des entrées et sorties d'investissements directs étrangers (IDE) du pays.

Combien les paradis fiscaux sur la fortune gardent-ils ?

Compte tenu du secret qui y règne, il est difficile de l'estimer. Néanmoins, il existe une estimation crédible.

L'étude de 2010 de James Henry, The Price of Offshore Revisited, (rédigée pour le TJN), indique qu'environ 21 à 31 billions de dollars (soit 1 554 roupies - 2 368 lakh crore au taux de change de 74 roupies) de richesse financière privée non déclarée se trouvent dans divers paradis fiscaux à la fin de 2010.

En 2019, le FMI et l'Université de Copenhague ont publié une étude intitulée "The Rise of Phantom Investment" (La montée des investissements fantômes), selon laquelle 15 billions de dollars sur un total de 40 billions de dollars d'IDE canalisés dans le monde étaient des IDE "fantômes" structurés pour éviter l'impôt sur les sociétés. L'IDE "fantôme" représente 37 % de l'IDE total et équivaut au PIB annuel combiné des deux puissances économiques que sont la Chine et l'Allemagne.

Elle a ajouté qu'en dépit du plan d'action OCDE-G20 contre l'évasion fiscale sur l'érosion de l'assiette et la réorientation des bénéfices (BEPS), "l'IDE fictif continue à monter en flèche, dépassant la croissance de l'IDE réel". Un an plus tôt, en 2018, la même équipe avait estimé les IDE "fantômes" à 12 000 milliards de dollars.

Elle avait identifié 10 paradis fiscaux accueillant les IDE "fantômes". Le Luxembourg et les Pays-Bas en représentaient environ 50 % et tous en totalisaient plus de 85 %.

Cette estimation n'inclut pas les biens immobiliers, les yachts et autres actifs non financiers détenus via des structures offshore. Henry a décrit la richesse privée détenue dans les paradis fiscaux comme représentant "un énorme trou noir dans l'économie mondiale" à l'époque. La même estimation a été retenue dans le rapport FSI2020.


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